El acceso a la información durante una emergencia

Relatoría del panel El acceso a la información durante una emergencia, celebrado en el evento 365 de María el 18 de septiembre de 2018.

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Oscar Serrano, cofundador del CPI.

Foto por José Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

“En un desastre natural, como en la guerra, surge el instinto de saber qué pasó y qué está pasando, y, el instinto de las estructuras de poder para manipular la realidad, para mover las cosas a como convienen que se conozcan; y ambos instintos están en conflicto”. Bajo esta premisa, el cofundador del Centro de Periodismo Investigativo (CPI), Oscar Serrano, inició el panel sobre los retos del acceso a la información celebrado en el evento 365 de María del 18 al 20 de septiembre de 2018. La conversación ocurrió una vez la periodista Omaya Sosa Pascual concluyó su conferencia magistral Los muertos hablan que comenzó la jornada de tres días.

A pesar de que el gobierno muchas veces favoreció con información a los medios de comunicación internacionales dejando en segundo plano a los de Puerto Rico según se relató en el foro, CNN se vio en la necesidad de unirse al CPI en una demanda incoada contra el gobierno por acceso a información.

“Puedes solicitar, pero nadie va a responder. El gobierno hablaba sobre transparencia, pero estaba peleando en el tribunal con periodistas por no dar acceso a la información”, dijo el reportero investigativo de CNN, John Sutter, aseverando que fue un reto conseguir información pública en la Isla.

El periodista con experiencia en el tema de cambio climático, aseguró que “estos eventos vendrán con más frecuencia y más peligrosos; nuestro gobierno debe estar listo para que vengan más años como el 2017”.

Foto por José Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

John Sutter, periodista de la unidad investigativa de CNN.

“Podemos quejarnos de FEMA por un millón de razones, pero al menos ellos están claros en las leyes federales y que después de 20 días deben responder. En mi experiencia, he tenido una respuesta más rápido de FEMA en muchas ocasiones (si es un asunto urgente de interés público que requiere publicarse), pero aquí (en Puerto Rico) puedes solicitar información todo el día y nadie responde”, recalcó Sutter. Aunque en su experiencia no es necesario llegar a los tribunales, como parte de su cobertura en Puerto Rico CNN tuvo que sumarse a la demanda del CPI para tener acceso a la base de datos de causas de muerte, entre otros documentos.

 

Un huracán pendiente con FEMA

Una de las agencias protagonistas en la lucha por el acceso a la información es la Agencia federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, por sus siglas en inglés) desde febrero de este año, pues viene ignorando tres solicitudes sobre sus planes de preparación antes del huracán María.

“La lucha contra el acceso a la información luego de un desastre implica una lucha contra FEMA”, añadió Serrano.

De acuerdo con la abogada de la organización Latino Justice, Natasha Ora Banan, no debe ser necesario luchar en los tribunales por información que es pública, pues en el proceso se pierden tiempo y recursos.

“Presentamos tres solicitudes a la agencia solicitando información sobre el manejo de emergencias para saber cuán preparados estaban, la capacitación de los empleados, si hablaban español y la inversión hecha”, señaló la abogada, quien indicó que pasaron varios meses desde entonces, pese a que se supone que dieran una respuesta en 20 días, por lo que tuvieron que demandar a FEMA a nombre del Centro de Periodismo Investigativo de Puerto Rico y LatinoJustice, la Democracy Forward Foundation.

Foto por José Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

Natasha Ora Banan, abogada de LatinoJustice

A poco más de un año del ciclón, FEMA aún trabaja un itinerario de producción de documentos, dijo.

“FEMA sometió ya su propia evaluación interna de lo ocurrido durante la respuesta. Todavía no han entregado información que ya ellos usaron internamente para su autoevaluación”, comentó el moderador del panel.

Ora Banan puntualizó en que FEMA ya tiene la información solicitada, sin embargo, en lugar de suministrarla a medida en que fue recopilándola, no ha proporcionado ningún documento hasta la fecha.

“La información es poder. Ambos gobiernos, tanto el local como el federal, tienen un reto grande contra la incompetencia, pero no quieren ser vistos como incompetentes”, dijo la licenciada.

 

No habrá información hasta tanto haya consecuencias

Según el abogado del CPI y profesor de Derecho, Luis José Torres Asencio, uno de los problemas que agravan el acceso deficiente a la información en Puerto Rico es la falta de una ley que penalice al Estado al asumir una postura de opacidad.

“El Estado no sufre ninguna consecuencia y puede cruzarse de brazos cuando viene la prensa o un ciudadano a pedir información”, dijo Torres Asencio.

Para el abogado, ganar una demanda contra el gobierno por acceso a información,  a veces beneficia al Estado, pues los procedimientos se retrasan considerablemente y el valor de la noticia ha menguado.

“No estamos aprendiendo las lecciones que pudimos haber aprendido si hubiésemos tenido ese acceso efectivo a la información. Nos están robando el derecho a contar nuestra historia, a conocer los muertos y a contarlos”, expresó Torres Asencio.

Foto por José Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

Luis José Torres Asencio

Relató que tras ganar el pleito contra el gobierno por acceso a la base de datos de las causas de muerte de los fallecidos tras el huracán, el gobierno le solicitó tanto al CPI como CNN, que firmaran un relevo donde se comprometieran a no divulgar la información.

“Luego de haber concluido el caso con sentencia favorable, y que el gobierno dijera que no apelaría a la decisión, el gobierno nos citó para entregarnos los documentos junto a unas hojas de relevo donde nos comprometíamos a no divulgar ninguna información porque era de naturaleza confidencial”, dijo.

 

Solicitar información como ejercicio diario

Para la directora de Espacios Abiertos, Cecille Blondet, la responsabilidad de solicitar la información no solo le compete a periodistas, pues la ciudadanía debe participar en la toma de decisiones del país, teniendo los datos para participar adecuadamente.

“Transparencia es posiblemente la palabra que más usan los funcionarios de gobierno, pero es la acción que menos se ejecuta”, afirmó Blondet, sosteniendo que la falta de acceso a la información viene desde antes del huracán.

Señaló que Espacios Abiertos tuvo que reclamar en los tribunales la traducción del plan de recuperación del gobierno -un documento de 400 páginas- que originalmente se publicó en inglés. Destacó que el 78 por ciento de la población de Puerto Rico no domina el inglés.  

“Se publica un plan de recuperación del gobierno con 10 días para que el público comente. Además de que es muy técnico (el documento), está en un idioma que solo puede leerlo el 22 por ciento de la población. Esa es una barrera de acceso a la información”, manifestó Blondet, quien señaló que la organización solicitó un nuevo término de comentarios luego de que el plan se tradujera al español.

Foto por José Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

Cecille Blondet

Asimismo, la directora de Espacios Abiertos recordó que de acuerdo con la Ley 159 de 2013, las corporaciones e instrumentalidades públicas deben transmitir sus reuniones y juntas, pero solo poco más de 20 lo hacen parcialmente y apenas una de ellas, completamente: el Conservatorio de Música de Puerto Rico.

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