Rincón May Lose a Beach to a Federal Project Aimed to Protect Infrastructure in the Zone

Two of the major projects after Hurricane Maria, carried out by the US Army Corps of Engineers (USACE), would involve periodic renourishment of San Juan’s famous beaches in Condado and Ocean Park with sand, along with a breakwater field. The federal agency also proposes to place stone revetment along a mile of coastline in Rincón. The projects seek to protect, over a period of 50 years, the properties and infrastructure of San Juan, in the North, and Rincón, on the West coast, from the waves, floods and erosion caused by storms and rising sea levels. The period to send public questions and comments about the proposal opened November 20, 2020 and ends January 6, 2021, in the middle of the Christmas season and the pandemic. The Center for Investigative Journalism (CPI, in Spanish) interviewed two oceanographers from the University of Puerto Rico’s Mayagüez Campus (RUM, in Spanish) and an oceanographic geologist from the Río Piedras Campus, who predicted that the Rincón project would eliminate the possibility of recovering the municipality’s already eroded beaches and that will have an impact on the future of tourism there.

Agencias miran para el lado ante la población de jóvenes sin techo seguro en Puerto Rico

Nahir cursaba el décimo grado cuando los vientos del huracán María arrancaron las puertas de su casa. Un deslizamiento de terreno provocó, además, que la terraza de la parte de atrás de su hogar cayera risco abajo y debilitara la estructura a la que, tres años más tarde, no ha podido regresar. 

“Todas las cosas que teníamos se nos mojaron y estuvimos viviendo hasta diciembre de 2017 en casa de mi mamá” explicó Inés López Serrano, madre de Nahir y de otros dos niños de 12 y 14 años. Aunque hay diferencia en las cifras de menores sin hogar en los últimos tres años académicos que se informan por el DE y por la agencia homóloga federal, en lo que sí coinciden las cifras en general es en que hay más de 4,000. En el año 2019-2020, para el que no hay datos federales disponibles, el Programa Educativo para Niños y Jóvenes Sin Hogar Fijo del Departamento de Educación que dirige Norma Rivera, informó 4,333 menores sin hogar fijo. “Sin hogar”, según la definición del Departamento de Educación federal, incluye a los estudiantes cuyas familias se quedan en casas de parientes o amigos, en moteles, en refugios o residen en viviendas consideradas “vivienda deficiente” al carecer de algún servicio básico.

Rincón podría perder su playa debido a un proyecto federal que busca proteger la infraestructura de la zona

Dos de los proyectos de envergadura luego del huracán María, a cargo del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE UU (USACE), conllevarían rellenar con arena periódicamente las famosas playas capitalinas de Condado y Ocean Park, junto con un rompeolas. La entidad federal propone además colocar piedras a lo largo de una milla de costa en Rincón, entre el balneario de Córcega y la desembocadura de la quebrada Los Ramos. 

Los proyectos buscan proteger las propiedades y la infraestructura de San Juan y Rincón del oleaje, las inundaciones y la erosión que causan las tormentas y el aumento del nivel del mar en un periodo de 50 años. El periodo para enviar preguntas y comentarios públicos, en medio de la temporada navideña y de la pandemia, abrió apenas el 20 de noviembre de 2020 y vence el 6 de enero de 2021. Dos oceanógrafos del Recinto Universitario de Mayagüez de la Universidad de Puerto Rico y una geóloga oceanográfica del Recinto de Río Piedras entrevistados por el Centro de Periodismo Investigativo (CPI) anticiparon que el proyecto de Rincón afectaría la posibilidad de recuperar las ya erosionadas playas de ese municipio y que compromete el futuro de su turismo. 

El objetivo secundario de esta propuesta es mantener espacios naturales, recreativos y turísticos, según el USACE. 

Mínimo el tiempo para comentarios públicos

Miguel Canals Silander, director del Centro de Ciencias Oceánicas Aplicadas e Ingeniería del RUM; Aurelio Mercado, profesor de Oceanografía Física en esa misma institución; y Maritza Barreto, directora del Instituto de Investigación y Planificación Costera de Puerto Rico, advirtieron que siendo este un proyecto crítico para las costas de la capital y de Rincón, debería tener más promoción, análisis y discusión pública. El CPI le preguntó al USACE por qué el periodo de comentarios públicos vence el 6 de enero de 2021, tomando en cuenta los señalamientos de los tres investigadores, la pandemia y la temporada festiva de la Navidad. 

Una portavoz del USACE indicó que han llevado a cabo dos webinars públicos, adquirido publicidad en un medio de circulación general, publicado un comunicado de prensa y hecho anuncios en las redes sociales, además de enviar cartas a residentes de las zonas aledañas a los lugares en los que se harán las intervenciones.

Communities in Puerto Rico will Remain at the Mercy of Water Rationing and Flooding for Several Years

In the Cubuy neighborhood in Canóvanas, having a cistern — sometimes two, or even three — is indispensable to deal with the unpredictability of the potable water service. When there is no such option, you have to resort to gallons, buckets or containers to store the liquid. Madeline Negrón, 48, a resident of the Eva Flores sector of this neighborhood, is witness to that, and she says it doesn’t take a hurricane, storm or a drought for the pipes to be empty for up to three days straight. When Hurricane María struck in 2017, the roughly 10 residents who live in this area had to wait several weeks before water service was restored. The situation is much worse in times of droughts, since Cubuy and other neighborhoods in Canóvanas are among the first sectors to get rationed when the levels of the Carraízo reservoir — located in Trujillo Alto — drop.

Puerto Rico’s main recovery projects yet to get off the ground three years after Hurricane Maria

Rebuilding the most costly and essential infrastructure projects — including those related to water supply, power service, education and recreation — which were affected after Hurricane María slammed into Puerto Rico in 2017, could take several more years to get off the ground. So far, the Federal Emergency Management Agency has obligated money to only four of the 10 most expensive recovery projects requiring federal funds, the Center for Investigative Journalism (CPI, in Spanish) found. The remaining six are in the project formulation stage before the federal agency, which is only the first of 19 evaluation steps when claiming funds for a structure that has been affected by an emergency. That first step includes filling out project worksheets (PW), in which the entity that claims losses to FEMA details the costs of the work and the breakdown of any applicable insurance reimbursement. Completing the entire evaluation could take months and even years, several local and federal government officials interviewed by the CPI confirmed.

No inician todavía los principales proyectos de recuperación en Puerto Rico

El comienzo de la reconstrucción de las obras de infraestructura esencial de mayor cuantía y envergadura — incluidos proyectos relacionados al suplido de agua, el servicio eléctrico, la educación y la recreación —, que se afectaron con el paso del huracán María por Puerto Rico en 2017, podría tardar varios años más. Hasta la fecha, sólo cuatro de los primeros 10 proyectos de recuperación que requieren mayor cantidad de fondos federales, cuentan con dinero obligado por la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, en inglés), encontró el Centro de Periodismo Investigativo (CPI). Los seis restantes se ubican en la etapa de formulación de proyectos ante la agencia federal, que es apenas el primero de 19 pasos de evaluación cuando se reclama una estructura que se haya afectado por una emergencia. Ese primer paso incluye la preparación de hojas de trabajo o project worksheets (PW), donde la entidad que reclama pérdidas a FEMA detalla los costos de la obra y el desglose de cualquier seguro aplicable. Completar toda la evaluación podría tardar meses e incluso años, reconocieron varios funcionarios del gobierno local y federal entrevistados por el CPI.