The Number of Puerto Ricans in US Prisons is a Mystery

The Number of Puerto Ricans in US Prisons is a Mystery

The correctional classification system doesn’t have the exact number, but for the first time, the Centro de Periodismo Investigativo got a sample that allows us to look at this historically invisible population.

Photomontage by Ricardo Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

In the past, stepping inside meant a prison sentence. Nowadays, at least 60 people with paid tickets in hand line up to enter the Eastern State Penitentiary of Pennsylvania. It is September 3, a 90-degree, clear-sky Sunday afternoon. Before the summer’s Twilight Tours end, this is one of the last chances to stare at the correctional institution at sunset.

An exhibition displays in its interior. It includes objects, photos and sound recordings of the prisoners, guards and employees who lived in this immense structure, considered one of the first modern prisons in the world. Inside the corridors and archives of this prison, which was active from 1829 to 1971 in the heart of the city of Philadelphia, you can see that the Puerto Rican population imprisoned in the United States has always been invisible.

“We had this Puerto Rican guy come into Eastern State Penitentiary, and I don’t think they really knew what to do with him because they had the Blacks in certain blocks and the whites in certain blocks. I don’t ever remember any Blacks being on the same block as whites. Or the whites being on the same blocks as Blacks,” says Wilson Floy, a guard who worked at the penitentiary in the 1940s, in an audio from the exhibition.

Eight decades later, in 2023, the correctional system’s identification and classification method still makes it impossible to know how many Boricuas are incarcerated in the United States, a country where more Puerto Ricans live than in Puerto Rico.

Although state departments of Corrections collect information on the place of birth of incarcerated persons, they do not publish it as part of their reports. Meanwhile, Puerto Ricans and Latinos who were born in the United States remain invisible under the categories of Black, White, Hispanic, or Other.

Video courtesy of Eastern State Penitentiary Historic Site

For about six months, the Center for Investigative Journalism (CPI, in Spanish) submitted information requests to the corrections departments of each of the six states with the most Puerto Ricans — Florida, New York, Pennsylvania, New Jersey, Massachusetts, and Connecticut — to get the demographic data on the Puerto Rican population in its prisons. The response and form of delivery of each petition was different and reflects a fragmented, unequal, and deficient information collection system.

“Structurally, you’re seeing how racism operates: they try to minimize the arguments that have been made historically in terms of incarceration in the United States being a racist phenomenon by not having the information in an adequate way,” said Carmelo Campos, attorney, and professor of penology at the Colegio Universitario de San Juan.

The United States imprisons more people per capita than any democratic country in the world, according to a study by the Prison Policy Initiative, a think tank focused on public policy on the penal system. And it disproportionately incarcerates certain groups, hence the importance of knowing the identities of those incarcerated, Emily Widra, a senior analyst at the Prison Policy Initiative, told the CPI.

In the US Census, many Puerto Ricans identify as white or Black, or even as Latino. This, and the inadequacy of the data collected by the correctional system, hinders the ability to accurately know if Puerto Ricans are being incarcerated disproportionately compared to other groups.

For Black Americans, the incarceration rate by 2021 was five times that of white people in state prisons, according to The Sentencing Project, a nonprofit organization that researches racial discrimination in the United States’ justice system and advocates for the reduction of the prison population.

The incarceration rate among Latinos or Hispanics (categories with which some Puerto Ricans identify) was more than 400 per 100,000 inhabitants, by 2020. While that of whites was less than 200, according to the US Department of Justice’s Bureau of Justice Statistics. But there is a widespread suspicion among penal rights organizations and scholars on the subject that the number of Latinos in prisons in the United States is higher than reported by government agencies

The Sentencing Project attributes it to a fair amount of inconsistency in measuring Hispanic jail and prison populations: “They are frequently counted in conflicting or contradictory methods; e.g. Hispanics measured racially as black or white and not as a distinct group.”

Black, White, Hispanic, Other ___

In the six states with the largest Puerto Rican population, there are 5,326 men and 148 women who were born in Puerto Rico and are serving sentences ranging from one year to life in a state prison, according to data from December 2022 to February 2023, the CPI found.

Pennsylvania, the state where the Declaration of Independence and the US Constitution were signed, and home to Roberto Clemente’s baseball team, the Pittsburgh Pirates, has the largest number of Puerto Ricans born in Puerto Rico serving sentences in state prisons: 1,431, as of December 2022. Of that total, 21 were women. The Puerto Rican population in Pennsylvania, the third largest in the United States, is 466,450, according to the 2021 Census Community Survey.

In a municipal jail in Philadelphia, the largest city in that state, San Juan-born Clay Pizarro, 49, experienced periods of total isolation while incarcerated awaiting his sentence. It was the year 2021 and the restrictions implemented by the COVID-19 pandemic were in force.

In November of that year, Pizarro had a hearing on his case. But instead of being transported to court, he was locked in a section of the jail that was designated for quarantine, even though he was vaccinated and tested negative for the virus. This caused his legal proceedings to be delayed for months, according to a civil rights class action lawsuit against the City of Philadelphia that was resolved in favor of the plaintiffs.

Pizarro was at Riverside Correctional Facility and feared violence because he witnessed abuse by correctional guards who used pepper spray indiscriminately, physically assaulted other inmates and failed to protect the prison population, according to the lawsuit.

In 2022, Pizarro finally entered a state prison to serve his sentence, becoming one of the 334 people born in Puerto Rico who entered Pennsylvania state prisons in that year alone. In the Corrections public database, Pizarro is identified as Black.

Down south in Florida, Ricardo González was accused of murdering a police officer in the middle of a 1992 bank robbery in Miami when he was 22. That same year he was imprisoned and in 1998 he was sentenced to death. Since then, he has appealed his sentence several times.

In one such attempt to save his life, in 2001, the defense presented the testimony of a neuropsychologist, who said that, at the time of the crime of which he was accused, González was “under extreme mental and emotional pressure because he grew up between Puerto Rico and the United States,” for not being proficient in the English language, learning problems, the need to make money and a brain injury. The state decided to uphold the death sentence against González, who appears identified as Hispanic in the official database.

In Florida, the new capital of Puerto Ricans in the United States, there were 1,144 men and 45 women who were born in Puerto Rico serving sentences in state prisons as of February 2023. Of those, five are sentenced to death, including González. Florida is the second state, after Pennsylvania, where there are more Puerto Ricans locked up.

Image taken from Florida Department of Corrections

Third is New York, with 1,002 men and 25 women who were born in Puerto Rico and are serving sentences in state prisons as of October 2022. In neighboring New Jersey, there were 435 men and 14 women, on the same date.

In February 2023, the CPI submitted a request for information on Puerto Ricans in federal prisons to the U.S. Department of Justice Federal Bureau of Prisons. The agency responded that processing the application could take up to nine months.

The number of Puerto Ricans incarcerated in the United States that the CPI was able to collect represents only those born in Puerto Rico who are in state prisons. It does not include US-born Puerto Ricans, or people in municipal jails awaiting sentencing, or those in juvenile prisons, on probation, or in federal prisons.

Although it is an incomplete figure, the Puerto Rican population locked up in state prisons in the six states with the most Puerto Ricans is larger than the population of the municipality of Maricao in Puerto Rico, which has 4,755 residents.

Alias Tony Jerry, Mario Reyes, or Margaro Pacheco

From the outside, the Eastern State Penitentiary looks like a medieval fortress. It occupies about nine acres of land with 30-foot-high walls on Fairmount Avenue, a commercial street in Philadelphia where people sip coffee at outdoor tables that overlook the entrance to the former prison.

Al Capone, the quintessential gangster of the prohibition era, was in that prison in 1930. That same year, on December 4, a much nobler and totally unknown character was admitted there, a Puerto Rican seaman named Mario Pacheco, alias Tony Jerry, Mario Reyes or Margaro Pacheco.

Left, Mario Pacheco’s double-sided id card. Pacheco, a Puerto Rican seaman, was incarcerated in Philadelphia in 1930. Right, Mario Pacheco’s fingerprints displayed in his identification card. Photos courtesy of Collection of Eastern State Penitentiary Historic Site Photo courtesy of Collection of Eastern State Penitentiary Historic Site

Reyes was born in 1904 in the mountain town of Comerío. When he was sent to the Philadelphia penitentiary for the second time, in 1934, he was 31 years old. But in the criminal ID photo he looks older. Maybe because of tiredness. You can see it in his eyes, the seriousness, the air of resignation.

The ID card’s residence box says: “Prisoner has been in jail most of time since arrival in U.S.A.” And he is described as having maroon eyes, black curly hair and “swarthy complexion,” a now obsolete term that could be translated as “dark skinned.” In another document from the penitentiary, he was classified as “black.”

Pacheco, who according to the ID had a tattoo of a tombstone and the word “Mother” on his left shoulder was accused of stealing “dry goods” from a bodega in 1934. It could have been coffee, sugar, fabrics, or tobacco, but the documents do not specify the exact product, nor the amount. It took six years for him to be able to get out of prison on probation.

Manuel Fernández, from Lancaster, Pennsylvania, entered the same prison in 1936, also for robbery, and left in 1944. In the 1940 penal census he was classified as “white.” Place of birth: “Porto Rico.”

In 1940, most of the people incarcerated in the penitentiary were Americans, according to the census. There was a Russian, an Italian, a Latvian, a Cuban and a Puerto Rican — Fernández. If this penitentiary were still operational today, there would be many more Latinos inside serving sentences.

From 1985 to 1995, the number of Latinos in state and federal prisons in the United States increased 219%. The trend continued until Latinos became the fastest growing group of incarcerated people in 2021. They currently make up about 15% of all people sentenced in state and federal prisons in the United States, according to The Sentencing Project.

La cantidad de boricuas en cárceles de Estados Unidos es un misterio
Descripción de la imagen

“The system is selective; they’re always going to catch minorities and people who are underrepresented. That has been the reality that critical criminology has always denounced, repeatedly,” Iris Rosario, a professor of criminal law at the University of Puerto Rico and a specialist in Human Rights, told the CPI.



Aerial image of the Eastern State Penitentiary of Pennsylvania. Photos courtesy of Collection of Eastern State Penitentiary Historic Site

The growth of the prison stateo

In a courtyard outside the Eastern State Penitentiary there is a sculpture called The Big Graph. It is gray and red in color, stands more than 16 feet high and weighs 3,500 pounds. It’s a giant bar graph depicting the expansion of the US prison system over the past 40 years, labeled “historical in scale.” Those columns, drawn against the sky like a city that has grown quickly, condense a history of institutional racism and the criminalization of poverty.

The Big Graph sculpture also exposes the historical growth in U.S. incarceration rates since 1900. Photo by Joel Cintrón Arbasetti | Centro de Periodismo Investigativo

For more than a century, the United States imprisoned between 100 and 200 people for every 100,000 inhabitants. That began to change starting in 1970. New laws and longer sentences began to dramatically increase the prison population, to the point where by 2014 close to 700 people were incarcerated for every 100,000 inhabitants.

The crime rate has gone up and down over the years and is largely independent of the incarceration rate, the Pennsylvania penitentiary exhibit explains. This implies that the uptick in the number of people in prison is not related to an upsurge in crime, but rather to a system that has become increasingly punitive.

The growth of what scholars call the “carceral state” has gone hand in hand with the “Law and Order” discourse, launched in Richard Nixon’s presidential campaign in ‘68, and reinvigorated in the ‘80s under the presidency of Ronald Regan.

When You Least Expect It

In his 1994 book, “El día menos pensado: Historia de los presidiarios en Puerto Rico,” historian Fernando Picó says that “prison is not the solution. It’s the problem. Eliminating prisons should be a public priority.”

In the United States, the massive prison expansion in the last decades has few defenders. But reforms to reduce the number of people incarcerated have been minimal, too, says Marie Gottschalk, a professor at the University of Pennsylvania and a criminal justice specialist, in her book “Caught: The Prison State and the Lockdown of American Politics.”

One of the reforms that should be implemented to shrink the size of the correctional population, in addition to expanding good behavior bonuses and probation for age or medical reasons, is to have a better data collection system, said Widra, of the Prison Policy Initiative.

“You know, departments of Corrections could do that so easily without a governor telling them, without a law passing, they could just collect better data…if we knew what was going on in prisons 100% of the time and who the affected people were… Well, I think people wouldn’t be as willing to send people to prison.”

La cantidad de boricuas que hay en cárceles de Estados Unidos es un misterio

La cantidad de boricuas en cárceles de Estados Unidos es un misterio

El sistema de clasificación correccional impide que se sepa el número exacto. Pero el Centro de Periodismo Investigativo obtuvo por primera vez una muestra que permite echar una mirada a esta población históricamente invisibilizada.

Fotomontaje por Ricardo Rodríguez | Centro de Periodismo Investigativo

Entrar aquí era una condena. Ahora hay una fila de por lo menos 60 personas que pagaron un boleto para entrar a la Penitenciaría Estatal del Este de Pensilvania. Es domingo 3 de septiembre, una tarde completamente despejada con un calor de 90 grados. Esta es una de las últimas oportunidades que habrá para ver la penitenciaría a la luz de la puesta del sol, antes de que terminen los twilight tours del verano.

Dentro de la penitenciaría hay una exposición. Incluye objetos, fotos y grabaciones sonoras de los encarcelados, los guardias y los empleados que habitaron esta estructura inmensa, considerada una de las primeras cárceles modernas del mundo. Entre los pasillos y los archivos de esta prisión, que estuvo activa del 1829 al 1971 en plena ciudad de Filadelfia, se ve que la población puertorriqueña encarcelada en Estados Unidos ha sido invisibilizada desde siempre.

“Teníamos a este tipo puertorriqueño que llegó a la penitenciaría estatal y yo creo que no sabían qué hacer con él, porque aquí a los negros los tenían en un bloque y a los blancos en otro. Yo ni siquiera recuerdo haber visto a un negro en el bloque de los blancos, o a un blanco en el de los negros”, dice en un audio de la exposición Wilson Floy, guardia que trabajó en la penitenciaría en la década de 1940.

Ocho décadas más tarde, en 2023, el método de identificación y clasificación del sistema correccional todavía hace imposible saber cuántos boricuas hay encarcelados en Estados Unidos, país en donde viven más puertorriqueños que en Puerto Rico.

Aunque los departamentos de Corrección de los estados recogen la información sobre el lugar de nacimiento de las personas privadas de libertad, no la publican como parte de sus informes. Mientras, los puertorriqueños y latinos que nacieron en Estados Unidos quedan invisibilizados bajo las categorías de Black, White, Hispanic o Other.

Video suministrado por Eastern State Penitentiary Historic Site

Por alrededor de seis meses el Centro de Periodismo Investigativo (CPI) hizo solicitudes de información a los departamentos de corrección de cada uno de los seis estados con más puertorriqueños, Florida, Nueva York, Pensilvania, Nueva Jersey, Massachusetts y Connecticut, para obtener los datos demográficos sobre la población boricua en sus cárceles. La respuesta y forma de entrega de cada uno fue distinta y refleja un sistema de recolección de información fragmentado, desigual y deficiente.

“Estructuralmente estás viendo cómo opera el racismo: tratan de minimizar los argumentos que se han hecho históricamente en términos de que el encarcelamiento en Estados Unidos es un fenómeno racista no teniendo la información de una forma adecuada”, dijo Carmelo Campos, abogado y profesor de penología en el Colegio Universitario de San Juan.

Estados Unidos encarcela a más gente per cápita que cualquier país democrático del mundo, según un estudio del Prison Policy Initiative, un think tank enfocado en política pública sobre el sistema penal. Y además encarcela desproporcionadamente a ciertos grupos, de ahí la importancia de saber las identidades de las personas encarceladas, dijo al CPI Emily Widra, analista senior de Prison Policy Initiative.

En el Censo de Estados Unidos, muchos puertorriqueños se identifican como blancos o como negros, ni siquiera como latinos. Esto, y la deficiencia de los datos recopilados por el sistema correccional, impide que se pueda saber con precisión si los puertorriqueño están siendo encarcelados de forma desproporcionada en comparación con otros grupos.

En el caso de las personas negras estadounidenses, la tasa de encarcelamiento para 2021 era cinco veces más alta que la de las personas blancas en cárceles estatales, según The Sentencing Project, una organización sin fines de lucro que investiga el discrimen racial en el sistema de justicia de Estados Unidos y que aboga por la reducción de la población penal.

La tasa de encarcelamiento entre latinos o hispanos (categorías con la que se identifican algunos puertorriqueños) era de más de 400 entre cada 100 mil habitantes, para 2020. Mientras que la de los blancos era de menos de 200, según el Bureau of Justice Statistics del Departamento de Justicia federal. Pero hay una sospecha generalizada entre organizaciones defensoras de los derechos de las personas encarceladas y entre estudiosos del tema, de que el número de latinos en cárceles en Estados Unidos es mayor que el que reportan las agencias gubernamentales.

The Sentencing Project lo adjudica a un problema de inconsistencia cuando se clasifica a la población latina encarcelada: “con frecuencia se cuentan con métodos conflictivos o contradictorios. Por ejemplo, los ‘hispanos’ se miden racialmente como negros o blancos, y no como un grupo distinto”.

Black, White, Hispanic, Other ___

En los seis estados con mayor población puertorriqueña, hay 5,326 hombres y 148 mujeres que nacieron en Puerto Rico y están cumpliendo sentencias que van de un año a cadena perpetua en cárceles estatales, según datos de entre diciembre de 2022 y febrero de 2023, encontró el CPI.

Pensilvania, el estado en donde se firmó la Declaración de Independencia y la Constitución de Estados Unidos, y hogar del equipo de pelota de Roberto Clemente, los Piratas de Pittsburgh, tiene la mayor cantidad de puertorriqueños nacidos en Puerto Rico cumpliendo sentencias en cárceles estatales: 1,431, a diciembre de 2022. De ese total, 21 eran mujeres. La población boricua en Pensilvania, la tercera más grande en Estados Unidos, es de 466,450, según la Encuesta sobre la Comunidad del Censo de 2021.

En una cárcel municipal de Filadelfia, la ciudad más grande de ese estado, Clay Pizarro, de 49 años y nacido en San Juan, experimentó periodos de aislamiento total cuando estaba encarcelado a la espera de su sentencia. Era el año 2021 y estaban vigentes las restricciones implementadas por la pandemia del COVID-19.

En noviembre de ese año Pizarro tenía una vista sobre su caso. Pero en vez de ser transportado al tribunal lo dejaron encerrado en una sección de la cárcel que fue designada para hacer cuarentena, a pesar de que estaba vacunado y de haber dado negativo al virus. Esto provocó que su procedimiento legal se retrasara por meses, según una demanda de clase por derechos civiles en contra de la Ciudad de Filadelfia que se resolvió a favor de los demandantes.

Pizarro estaba en Riverside Correctional Facility, y temía ser víctima de violencia, porque fue testigo del abuso de guardias correccionales que usaron gas pimienta indiscriminadamente, agredieron físicamente a otros encarcelados y no protegieron a la población penal, según la demanda.

En 2022 Pizarro ingresó finalmente a una cárcel estatal para cumplir su sentencia, convirtiéndose así en una de las 334 personas nacidas en Puerto Rico que entraron a cárceles estatales de Pensilvania tan solo en ese año. En la base de datos públicos de Corrección, Pizarro es identificado como negro.

Al sur, en Florida, cuando tenía 22 años, Ricardo González fue acusado de asesinar a un policía en medio de un robo a un banco que ocurrió en 1992 en Miami. El mismo año fue encarcelado y en 1998 lo sentenciaron a la pena capital. Desde entonces ha apelado su sentencia en varias ocasiones.

En uno de esos intentos por salvar su vida, en 2001, la defensa presentó el testimonio de un neuropsicólogo, quien opinó que, al momento del crimen del que se le acusó, González estaba “bajo una presión mental y emocional extrema porque se crió entre Puerto Rico y Estados Unidos”, por su déficit en el lenguaje inglés, problemas de aprendizaje, necesidad de hacer dinero y una herida cerebral. El estado decidió mantener la sentencia de muerte en contra de González, quien aparece identificado como hispano en la base de datos oficial.

En Florida, la nueva capital de los puertorriqueños en Estados Unidos, había 1,144 hombres y 45 mujeres que nacieron en Puerto Rico cumpliendo sentencias en cárceles estatales para febrero de 2023. De esos, cinco están sentenciados a muerte, entre ellos González. Florida es el segundo estado, después de Pensilvania, en donde hay más boricuas privados de libertad.

Mapa del Florida Department of Corrections

El tercero es Nueva York, con 1,002 hombres y 25 mujeres que nacieron en Puerto Rico cumpliendo sentencias en cárceles estatales para octubre de 2022. En el vecino Nueva Jersey, había 435 hombres y 14 mujeres, para la misma fecha.

En febrero de 2023, el CPI sometió una solicitud de información sobre los puertorriqueños en cárceles federales al U.S. Department of Justice Federal Bureau of Prisons. La agencia respondió que procesar la solicitud podría tardar hasta nueve meses.

El número de puertorriqueños encarcelados en Estados Unidos que pudo recopilar el CPI es solamente de personas nacidas en Puerto Rico que están en cárceles estatales. No incluye a puertorriqueños nacidos en Estados Unidos, ni a personas en cárceles municipales que esperan por una sentencia, o las que están en prisiones juveniles, bajo libertad condicional, o en cárceles federales.

Aunque es una cifra incompleta, la población boricua confinada en cárceles estatales de los seis estados con más puertorriqueños es más numerosa que la población del municipio de Maricao en Puerto Rico, que tiene 4,755 habitantes.

Alias Tony Jerry, Mario Reyes o Margaro Pacheco

Desde afuera, la Penitenciaría Estatal del Este de Pensilvania se ve como una fortaleza medieval. Ocupa alrededor de nueve cuerdas de terreno con muros de 30 pies de alto en Fairmount Avenue, una calle comercial de Filadelfia en donde la gente toma café en mesas al aire libre que miran hacia la entrada de la antigua prisión.

Al Capone, el gangster por excelencia de la era del prohibicionismo, estuvo en esa cárcel en 1930. El mismo año, el 4 de diciembre, ingresó allí un personaje mucho más noble y totalmente desconocido, un marinero puertorriqueño de nombre Mario Pacheco, alias Tony Jerry, Mario Reyes o Margaro Pacheco.

A la izquierda, tarjeta de identificación penal de Mario Pacheco, puertorriqueño encarcelado en Filadelfia en 1930. A la derecha, huellas dactilares de Mario Pacheco, encarcelado en Filadelfia. Fotos suministradas por Collection of Eastern State Penitentiary Historic Site

Reyes nació en 1904 en el pueblo montés de Comerío. Cuando fue ingresado por segunda vez a la penitenciaría en Filadelfia, en 1934, tenía 31 años. Pero en la foto de identificación penal se ve mayor. Tal vez por el cansancio. Se le nota en los ojos, la seriedad, el aire de resignación

En el encasillado de residencia de la tarjeta dice, “este prisionero ha estado en la cárcel casi todo el tiempo desde que llegó a Estados Unidos”. Y se le describe como de ojos marrones, pelo rizo y “swarthy complexion”, un término ya obsoleto que podría traducirse como “de tez morena”. En otro documento de la penitenciaría fue clasificado como “negro”.

Pacheco, quien según la identificación tenía un tatuaje de una lápida y la palabra "Mother” en el hombro izquierdo, fue acusado, en 1934, de robar “dry goods” de una bodega. Pudo haber sido café, azúcar, telas o tabaco, pero los documentos no especifican el producto exacto, ni la cantidad. Pasaron seis años hasta que pudo salir de la cárcel bajo libertad condicional.

Manuel Fernández, de Lancaster, Pensilvania, entró a la misma penitenciaría en 1936, también por robo, y salió en 1944. En el censo penal de 1940 fue clasificado como “blanco”. Lugar de nacimiento: “Porto Rico”.

En 1940 la mayoría de las personas encarceladas en la penitenciaría eran estadounidenses, según el censo. Había un ruso, un italiano, un letón, un cubano y un puertorriqueño, Fernández. Si esta penitenciaría continuara funcionando hoy, habría muchos más latinos en su interior cumpliendo sentencias.

Entre 1985 a 1995, el número de latinos en cárceles estatales y federales en Estados Unidos aumentó 219%. La tendencia continuó hasta que los latinos se convirtieron en el 2021 en el grupo de personas encarceladas de mayor crecimiento. Actualmente representan alrededor del 15% de todas las personas sentenciadas en cárceles estatales y federales en Estados Unidos, según The Sentencing Project.

La cantidad de boricuas en cárceles de Estados Unidos es un misterio
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“El sistema es selectivo, siempre van a atrapar a las minorías y a las personas que estamos subrepresentadas. Esa ha sido la realidad que la criminología crítica siempre ha denunciado, una y otra vez”, dijo al CPI Iris Rosario, profesora de derecho penal en la Universidad de Puerto Rico y especialista en Derechos Humanos.



Vista aérea de la Penitenciaría Estatal del Este de Pensilvania. Fotos suministrada por Collection of Eastern State Penitentiary Historic Site

El crecimiento del estado carcelario

En un patio exterior de la Penitenciaría Estatal del Este Pensilvania hay una escultura llamada The Big Graph. Es color gris y roja, mide más de 16 pies y pesa 3,500 libras. Es una gráfica de barra gigante que representa la expansión del sistema carcelario estadounidense en los últimos 40 años, calificada como una “histórica en escala”. Esas columnas, que se dibujan contra el cielo como una ciudad que ha crecido vertiginosamente, condensan una historia de racismo institucional y criminalización de la pobreza.

La escultura The Big Graph también expone el crecimiento histórico de las tasas de encarcelamiento en Estados Unidos desde 1900. Foto por Joel Cintrón Arbasetti | Centro de Periodismo Investigativo

Por más de un siglo, Estados Unidos encarceló entre 100 a 200 personas por cada 100 mil habitantes. Eso comenzó a cambiar a partir de 1970. Leyes nuevas y sentencias más largas comenzaron a aumentar dramáticamente la población penal, hasta el punto en que para el 2014 encarcelaron cerca de 700 personas por cada 100 mil habitantes.

La tasa de criminalidad ha ido subiendo y bajando a través de los años y mayormente es independiente de la tasa de encarcelamiento, se explica en la exposición de la penitenciaría de Pensilvania. Esto implica que el aumento de personas en la cárcel no se relaciona con un aumento en la criminalidad, sino que se trata de un sistema que se ha vuelto cada vez más punitivo.

La expansión de lo que los expertos llaman el “estado carcelario” ha ido de la mano con el discurso de “Ley y Orden”, lanzado en la campaña presidencial de Richard Nixon en el ‘68, y revigorizado en la década de los ‘80 bajo la presidencia de Ronald Regan.

El día menos pensado

En su libro de 1994, El día menos pensado: Historia de los presidiarios en Puerto Rico, el historiador Fernando Picó dice que “la cárcel no es la solución. Es el problema. Eliminar la cárcel debería ser una prioridad pública”.

En Estados Unidos la inmensa expansión carcelaria de las últimas décadas tiene pocos defensores. Pero las reformas para disminuir el número de personas encarceladas han sido mínimas también, dice Marie Gottschalk, profesora de la Universidad de Pensilvania y especialista en justicia penal, en su libro Caught: The Prison State and the Lockdown of American Politics.

Una de las reformas que deberían implementarse para reducir el tamaño de la población correccional, además de expandir los bonos por buena conducta y la libertad condicional por edad o causas médicas, es tener un mejor sistema de recolección de datos, dijo Widra, del Prison Policy Initiative.

“Los departamentos de Corrección pudieran hacer eso tan fácilmente, sin que un gobernador les tenga que decir que lo hagan, sin que haya que pasar legislación, ellos pueden, simplemente, recolectar mejor la información… Si supiéramos lo que está pasando en las cárceles el 100 por ciento del tiempo, y quiénes son las personas afectadas, creo que la gente no estaría tan dispuesta a enviar gente a prisión”, apuntó.