Municipal Response to Disasters in Puerto Rico Cost Candidates Their Re-elections

Ten of the 20 towns in Puerto Rico that have received a lower percentage of the recovery funds approved by the Federal Emergency Management Agency (FEMA) had new mayors taking office in January. The most notorious case is Vieques, which had only received 4.9% of the $51.3 million that FEMA obligated before the November 2020 elections, the Center for Investigative Journalism (CPI, in Spanish) found when comparing the funds allocated with the amount of money disbursed as of that date. In addition to the island municipality, the rest of the towns that elected new mayors and that had low percentages of FEMA money in their coffers were Culebra (7.3%), Adjuntas (9.6%), Patillas (14.8%), Arecibo (16.1%), Santa Isabel (18.3%), Lares (22.6%), Corozal (23.5%), San Lorenzo (24.1%) and Ponce (24.5%). There is a perception that after an emergency, the person closest to the residents are the mayors. However, research shows that this is not so in all cases, especially after Hurricane María in 2017 and the earthquakes in 2020.

Nuevo director de COR3 acepta responsabilidad en atraso de los fondos de recuperación a municipios

El atraso en el desembolso de los fondos de recuperación asignados a los municipios por la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, en inglés) y la falta de adelanto de dinero para comenzar proyectos en los pueblos se debió en gran medida a la burocracia de la Oficina Central de Recuperación, Reconstrucción y Resiliencia (COR3), aseguró Manuel Laboy, que desde enero pasó a dirigir esta oficina. Laboy dijo al Centro de Periodismo Investigativo (CPI) que durante el proceso de Transición encontró que COR3 había fallado en tramitar de manera más ágil las solicitudes de adelanto y las de reembolso de fondos ya obligados a algunos pueblos. COR3 es la agencia local encargada de desembolsar los fondos que obliga FEMA luego de inspeccionar los proyectos reclamados por las agencias, municipios y organizaciones sin fines de lucro por medio del programa de Asistencia Pública. Hasta diciembre del año pasado, era dirigida por Ottmar Chávez. Las expresiones de Laboy fueron en respuesta a una investigación del CPI en la que alcaldes derrotados en los comicios de noviembre de 2020 denunciaron que la lentitud de los fondos de recuperación les costó sus puestos.

La respuesta municipal a los desastres costó elecciones

Diez de los 20 municipios de Puerto Rico que han recibido un porcentaje menor del dinero de recuperación que le había aprobado la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, en inglés) tuvieron cambios de alcaldía en enero. El caso más notorio es el de Vieques, que solo había recibido el 4.9% de los $51.3 millones que FEMA obligó antes de los comicios de noviembre del 2020, encontró el Centro de Periodismo Investigativo (CPI) al comparar los fondos obligados con las cifras de dinero desembolsado a esa fecha. Además de la isla municipio, el resto de los pueblos que cambiaron sus alcaldías y que tenían bajos porcentajes de dinero de FEMA en sus arcas fueron Culebra (7.3%), Adjuntas (9.6%), Patillas (14.8%), Arecibo (16.1%), Santa Isabel (18.3%), Lares (22.6%), Corozal (23.5%), San Lorenzo (24.1%) y Ponce (24.5%). Existe la percepción de que luego de una emergencia la figura más cercana a los ciudadanos son los alcaldes y alcaldesas. Sin embargo, la investigación demuestra que no en todos los casos es así, especialmente luego del huracán María de 2017 y los terremotos de 2020.

Communities in Puerto Rico will Remain at the Mercy of Water Rationing and Flooding for Several Years

In the Cubuy neighborhood in Canóvanas, having a cistern — sometimes two, or even three — is indispensable to deal with the unpredictability of the potable water service. When there is no such option, you have to resort to gallons, buckets or containers to store the liquid. Madeline Negrón, 48, a resident of the Eva Flores sector of this neighborhood, is witness to that, and she says it doesn’t take a hurricane, storm or a drought for the pipes to be empty for up to three days straight. When Hurricane María struck in 2017, the roughly 10 residents who live in this area had to wait several weeks before water service was restored. The situation is much worse in times of droughts, since Cubuy and other neighborhoods in Canóvanas are among the first sectors to get rationed when the levels of the Carraízo reservoir — located in Trujillo Alto — drop.

Puerto Rico’s main recovery projects yet to get off the ground three years after Hurricane Maria

Rebuilding the most costly and essential infrastructure projects — including those related to water supply, power service, education and recreation — which were affected after Hurricane María slammed into Puerto Rico in 2017, could take several more years to get off the ground. So far, the Federal Emergency Management Agency has obligated money to only four of the 10 most expensive recovery projects requiring federal funds, the Center for Investigative Journalism (CPI, in Spanish) found. The remaining six are in the project formulation stage before the federal agency, which is only the first of 19 evaluation steps when claiming funds for a structure that has been affected by an emergency. That first step includes filling out project worksheets (PW), in which the entity that claims losses to FEMA details the costs of the work and the breakdown of any applicable insurance reimbursement. Completing the entire evaluation could take months and even years, several local and federal government officials interviewed by the CPI confirmed.